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No empezaron a correr de forma competitiva hasta una edad avanzada. ¿Por qué están ganando?

Nancy Simmons en el Campeonato de Millas de Maestros de Pista y Campo de EE. UU. De 2019 en Flint, Michigan, donde estableció un récord por grupo de edad. (Nancy Simmons)

PorIan McMahan 21 de mayo de 2021 a las 8:00 a.m.EDT PorIan McMahan 21 de mayo de 2021 a las 8:00 a.m.EDT

El día después de que su última adolescente fuera aceptada en la universidad, Ruby Ghadially, entonces de 57 años, hizo algo que considera una señal de la independencia recuperada: salió a correr. Aunque había estado activa cuando era adulta, principalmente había andado en bicicleta, y se notaba.

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Fue una carrera lamentable, recordó Ghadially, dermatólogo e investigador sobre el envejecimiento en la Universidad de California en San Francisco. Mi carrera fue exactamente media milla desde mi casa hasta el campo de golf en el Presidio. Se detuvo a descansar porque no podía respirar y regresó. Sé que corrí una milla de 14 o 15 minutos.

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A pesar de su comienzo tardío como corredora, Ghadially, ahora de 63 años y miembro de la élite con sede en San Francisco Equipo Impala Racing , pronto regresará a la pista tratando de mejorar su marca personal, una milla de 6:09 minutos, que está a solo 29 segundos del récord mundial para su grupo de edad.

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Al mismo tiempo, muchas personas mayores están abandonando las actividades deportivas, otras empiezan a correr. Y no solo están avanzando con dificultad en Turkey Trots o recaudando fondos 5K, como Ghadially, están venciendo a sus compañeros de la misma edad que han entrenado durante décadas, ganando carreras a nivel nacional y acercándose o estableciendo récords de grupos de edad.

Toda mi vida odié correr. Cuando tenía 50 años, me propuse cambiar eso.

Nancy Simmons, una compañera de equipo de Ghadially de 61 años, fue la primera en su grupo de edad en Nueva York. 5ta avenida milla y el Campeonatos de pista y campo a campo traviesa de EE. UU. En 2020 . Simmons también establecer un récord de grupo de edad en el Campeonato de Atletismo de EE. UU. de 2019 solo 10 años después de que comenzara a correr de manera competitiva.

Me divorcié a los 51 años y tuve que reinventarme personalmente, incluida la búsqueda de nuevos grupos sociales, dijo Simmons.

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Brian Pilcher dejó de correr en Dartmouth College después de un accidente con el trineo, dijo, porque estaba más interesado en la fiesta y el surf. No fue hasta que su hijo comenzó a correr a campo traviesa en 2006 que Pilcher regresó al deporte. Inspirado por la sensación de que podía mejorar su velocidad, Pilcher comenzó a correr y rápidamente lo logró en una variedad de distancias. Dicen que no puedes hacer relaciones públicas [establecer un récord personal] cada vez, pero lo hice, dijo Pilcher. A pesar de la pausa de 30 años sin correr, durante la cual se admitió como un adicto a la televisión, Pilcher, de 64 años, ha establecido récords de grupo de edad en los EE. UU. En maratón, medio maratón y 5 km. También es cuatro veces ganador de la Dipsea Race, una legendaria carrera de trail en el norte de California.

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Es universalmente cierto que las personas como yo, y las personas mucho mejores que yo, que ganaban carreras hace 50 años, no son las más rápidas de nuestro grupo de edad ahora, a pesar de que todavía estamos corriendo, dijo. Amby Burfoot , 74, ganador del Maratón de Boston de 1968 y escritor de atletismo y fitness para publicaciones como The DNS SO. Las personas que nos están ganando, no diría que comenzaron ayer, de ninguna manera, porque se necesitan varios años para alcanzar su potencial. Pero son corredores en muchos casos que no fueron estrellas, ni siquiera corredores, cuando eran jóvenes.

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La mayoría de la gente asume que los atletas de alto nivel (en carrera, esta clase se aplica a los competidores de 40 años o más) son ejercicios para toda la vida, dijo Hirofumi Tanaka, profesor de ciencias del ejercicio en la Universidad de Texas en Austin que investiga el envejecimiento. Si miras a tu alrededor entre todos los atletas maestros, no hay muchos que fueran atletas de élite cuando eran jóvenes, dijo. La mayoría de los atletas son bastante nuevos y pueden mejorar.

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Las personas que comienzan con éxito una carrera tardía como corredor generalmente se dividen en tres categorías, dijo Michael Joyner, médico e investigador de desempeño humano de la Clínica Mayo.

Hay personas que son buenos atletas que empezaron a correr, que han estado físicamente activos, dijo Joyner. El otro grupo son los que tuvieron un momento de 'Ven a Jesús', en algunos casos llevando un estilo de vida poco saludable antes de empezar a correr. El último es alguien que era un buen corredor joven, pero se tomó un descanso y llegó tarde.

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Burfoot dijo que realmente no puede responder por qué ya no gana carreras. Golpeo mi cabeza contra la pared todos los días haciendo esa pregunta. Porque la verdad es que, si tuviera la opción, estaría perfectamente feliz de ganar carreras. Sin embargo, ese no es el caso.

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Si bien es cierto que él y otros corredores de toda la vida podrían tener las piernas cansadas por correr decenas de miles de millas, dijo, puedo darle la vuelta y decir: 'Espera un minuto, pensé que el entrenamiento es lo que fortalece todos tus sistemas, cardiovasculares y estructural. ”Entonces, ¿por qué mis 100,000 millas no deberían hacerme mejor que el tipo que solo ha corrido 20,000 en los últimos 10 años?

Tanaka también ha estado pensando en esto. Creo que el propósito del ejercicio en realidad cambia, dijo. Los atletas de élite, agregó, siempre han competido por medallas. Es diferente para las personas que comienzan a correr en la mediana edad o más tarde. En términos de reconocimientos en el podio, realmente no experimentas eso cuando envejeces.

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Las razones para postularse citadas por Ghadially y Pilcher parecían de hecho más internas.

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La gente me pregunta: '¿Por qué corres tanto?', Y yo digo: 'Estoy huyendo de la vejez', dijo Ghadially.

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Pilcher dice que los corredores que han estado entrenando y compitiendo durante décadas pueden no tener la misma motivación. No tienen nada que demostrar, dijo. Siempre supe que podía correr rápido, pero quería demostrarlo.

Pete Magill, autor y exitoso corredor de carreras, no se sorprende de que los deportistas casuales de antaño se hayan convertido en los maestros de la velocidad de hoy. Su razonamiento es que dos factores importantes, la capacidad innata para correr y la longevidad, no comparten la misma línea de tiempo. Sería muy extraño si los corredores bendecidos con la máxima habilidad cuando eran más jóvenes también poseyeran la mayor longevidad, dijo Magill por correo electrónico. De hecho, sospecho que solo los mejores corredores pueden competir con éxito como corredores maestros. Eso requeriría un escenario, dijo, en el que su falta de longevidad de clase mundial sea compensada por los restos de capacidad física de clase mundial.

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Magill dice que lo más probable es que el grupo de los mejores corredores de mayor edad provenga del subconjunto de aquellos que tienen la suerte de ocupar un lugar destacado tanto en capacidad física como en longevidad, y que tienen buenos entrenadores, estilos de vida saludables y el impulso de competir mucho después de sus picos físicos. .

Tendría sentido que, si aceptamos que existe variabilidad en los componentes fisiológicos de la carrera, habría variabilidad en la tasa de disminución de esos mismos elementos. Una mirada más cercana a obra de Romuald Lepers , un investigador de la Universidad de Borgoña en Francia, indica que la tasa de disminución puede variar entre el 4 y el 10 por ciento por década. Eso significaría que incluso si dos corredores de igual condición física terminan una carrera juntos a los 30 años, podrían terminar en tiempos significativamente diferentes a los 50.

Para algunos atletas de toda la vida, la disminución en el rendimiento de la carrera se debe a una acumulación de lesiones, incluso las pequeñas, que muchos corredores sufren después de toda una vida golpeando el pavimento. Los tendones deshilachados y el adelgazamiento del cartílago, y el tiempo y la energía necesarios para rehabilitarlos, pueden limitar el entrenamiento y, en última instancia, perjudicar el rendimiento.

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En ese sentido, dijo Tanaka, las personas que nunca han hecho ejercicio en el pasado tienen una reserva ortopédica, por así decirlo. Que tiene un sistema ortopédico intacto que puede utilizar incluso a una edad avanzada.

Y aunque los corredores en edad de máster han visto su pico de rendimiento ir y venir, en el caso de los atletas de resistencia. es alrededor de los 30 - todavía es posible que hagan grandes mejoras, especialmente en la capacidad aeróbica.

La capacidad aeróbica, o VO2 máx., Que es la mayor cantidad de oxígeno consumido en el ejercicio que combina todos los grupos de músculos grandes, es uno de los tres determinantes del rendimiento en la carrera; los otros dos son el umbral de lactato, el nivel más alto de capacidad aeróbica que se puede mantener, y la economía de carrera, una medida de la eficiencia del movimiento. De los tres, los investigadores notan la mayor disminución de la capacidad aeróbica relacionada con la edad, que comienza a caer alrededor de los 40 años.

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Cuando pones los tres determinantes en un esquema de envejecimiento, la economía de carrera no parece cambiar, el umbral de lactato tampoco cambia realmente, dijo Tanaka. Por lo tanto, la mayor parte de la disminución en el rendimiento de resistencia está determinada por su capacidad aeróbica máxima. Ese parece ser el principal determinante que predice su rendimiento de resistencia y la clave para mejorarlo.

Quizás no exista mejor ejemplo del potencial para mejorar el rendimiento en edades avanzadas que Robert Marchand, un ciclista francés de 109 años que posee el récord de horas de ciclismo (la distancia que un ciclista puede recorrer en una hora) para el grupo de más de 100 años. . Después de establecer el récord inicial a la edad de 101 años, Marchand pensó que tenía más en el tanque y buscó mejorar su propia marca. Dos años más tarde, a los 103, Marchand pudo establecer otro récord de hora, después de lo cual los científicos pudieron documentar un aumento del 13 por ciento en su capacidad aeróbica. ( Actualización: Marchard murió el 22 de mayo; encuentra su obituario aquí. )

Correr, con su relativa simplicidad de técnica, podría prestarse especialmente a un renacimiento tardío de la carrera, según Burfoot. Si bien puede ser cierto que no puedes enseñarle trucos nuevos a un perro viejo, eso no impide que mejore en las carreras de distancia, porque no hay trucos que aprender. Los corredores esencialmente tienen las habilidades que necesitan, dijo. Mejorar es solo cuestión de llegar a un momento de su vida en el que deciden dedicarse al proceso.

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Descubrir una aptitud para el running competitivo implica dedicación y constancia. Si aprende que tiene estas cualidades cuando tiene 50 años, dijo Burfoot, puede ser uno de los mejores corredores del mundo cinco o siete años después, tal vez.

Ian McMahan es un escritor independiente y entrenador atlético certificado a tiempo completo, con experiencia trabajando para la Major League Soccer, la Copa Mundial Femenina y los San Francisco 49ers. Búscalo en Twitter @IanMcMahan .

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