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Poniendo el honor en 'práctica'

Cuando un hombre entra en una habitación, llega envuelto en una actitud, su andar en sincronía con una vibra interior y privada. La forma en que se mueve lo define con tanta seguridad como su política y su religión. Al mirar a un hombre - la firmeza de su mirada, la inclinación de su cabeza, la curvatura de su boca - uno ve 'la belleza de las inflexiones' así como la 'belleza de las insinuaciones'.

En esos primeros momentos, trazos libres forman el contorno sobre el que se superponen los matices y los detalles.

Cuando Eugene Young, uno de los abogados de la serie de televisión 'The Practice', ingresa a su bufete de abogados en pantalla, trae saludos profundos y un apretón de manos de palmas chocando, autoridad y celo. Young llega sin fanfarronadas ni hambre de confrontación. Hace su entrada mostrando solo confianza en sí mismo y dignidad.

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Sin duda, este no es un personaje despreocupado y despreocupado o una representación unidimensional de la fortaleza moral. No es ni el bufón ni el predicador. Más bien, Young es una creación sorprendentemente matizada.

En el programa ganador de un Emmy de ABC, Young es un abogado de éxito, el segundo hombre de su bufete. Es conocido por sus habilidades como orador durante los argumentos finales; es mortal durante un interrogatorio. Young puede ser agresivo profesionalmente ante los casos más ambivalentes desde el punto de vista moral. Sin embargo, su propia certeza moral lucha contra un sistema legal que a menudo no es ni justo ni equitativo.

Está divorciado, pero aún existen puentes de comunicación y compasión que lo conectan con su ex esposa. Lucha por criar a su hijo de 11 años, ser un guía moral, disciplinario y amigo. Se las arregla para no atrincherarse detrás de un muro de disfunción emocional. No está lleno de ira indiscriminada; puede ser combustible, pero no peligrosamente.

Pero de todos los elementos que hacen que Young sea tan complejo, es lo que le falta lo que lo hace único: Eugene Young es un personaje de televisión masculino afroamericano sin señales de un molesto chip en su hombro y sin tiempo para bufonadas. De hecho, es raro.

Podría decirse que es el hombre negro más evolucionado de la televisión, uno que ha sido pintado de manera vívida y pensativa. Su competencia es prácticamente inexistente. Las filas de actores negros en la televisión son tan escasas, de hecho, que las redes han provocado el rencor de la NAACP. Está el Dr. Peter Benton de Eriq La Salle en 'ER' y el Dr. Keith Wilkes de Rocky Carroll en 'Chicago Hope'. Y aunque los hombres de 'Oz' están esculpidos en relieve audaz, lo hacen dentro de las limitaciones de un cliché de bloque de celdas.

Young se destaca porque su trabajo como abogado le brinda oportunidades regulares para hablar con elocuencia sobre los problemas sociales más desconcertantes: racismo, moralidad, estereotipos de género, adicción.

Ha sido cuidadosamente elaborado por el actor Steve Harris, quien recibió una nominación al Emmy este año por su trabajo. Young ha sido informado por la visión personal de Harris de un hombre afroamericano completamente realizado y cómo esa definición está en constante cambio. El personaje no es perfecto. Y Harris no es joven. 'Defiende a un policía racista', señala Harris. Pensé que Eugene Young lo haría. Steve Harris puede que no, pero Eugene Young sí.

La forma del personaje de Harris ofrece una guía en miniatura de las muchas facetas de un hombre negro moderno.

Cuando se le presentó por primera vez a Harris el personaje de Eugene Young, el papel era pequeño. En el piloto del programa, apareció en solo dos escenas.

'Era el único abogado negro en el programa', dice Harris. 'Pero al leer el primer guión, supe que tendrían que darme algo que hacer'. El personaje tenía potencial, pensó Harris. Parecía que se podían contar una gran cantidad de historias a través de Eugene Young.

Comenzó a transformar a Young en un hombre negro 'real', con defectos y virtudes, convirtiéndolo en un personaje clave.

En el piloto, Young está sentada con un colega mientras un ex profesor intenta engañarla. Young 'toma un clip y comienza a limpiarse los dientes mientras este tipo está hablando', dice Harris. 'Era algo que hacer para demostrar que el poder estaba aquí'.

Poder, habilidad y fe en la justicia. Estas son las características definitorias que Harris imbuyó en Young. Su orgullo por su trabajo, por su integridad, es primordial. 'Tenías que creer que era abogado', dice Harris sobre sus primeros pasos en la construcción del personaje. 'Si no creías en nada más, tenías que creer que yo podría manejar mi trabajo'.

Harris no construyó tanto un abogado creíble hablando con abogados y revisando las notas del caso, aunque ha utilizado Internet para investigar problemas. En cambio, se centró en la personalidad de Young, el sentido de la lógica y el semblante de un abogado defensor penal.

'Trabajo duro para intentar crear el personaje', dice Harris. “Tomo mis propias cosas y [las incorporo] a las opiniones de lo que pensaría Eugene.

'Tomo en cuenta la etnia', dice. El creador de la serie, David E. Kelley, 'no es negro. No soy blanco No comprende ciertas idiosincrasias de la comunidad. No puedo esperar que él entienda eso. ¿Por qué? No debería. Pero cuando falla, ahí es cuando yo doy un paso al frente '.

Estaba el episodio que involucraba la 'rabia masculina negra' titulado 'The Means'.

Un acusado negro está siendo juzgado por matar accidentalmente a un guardia de seguridad de una tienda que lo atacó mientras ayudaba a una víctima durante un motín en la ciudad. Para ganar la libertad del acusado, el bufete de Young decide que su único recurso es argumentar que el crimen del hombre se cometió debido a una 'rabia negra' imparable e incontrolable, una rabia por la que el hombre no debería ser responsable. Es una defensa que explota los peores estereotipos, que juega con la presunción inquietante del macho negro como un animal apenas domesticado.

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'En el guión inicial, Eugene argumenta en contra de usar [la ira negra] como defensa y luego lo acepta', dice Harris. ¿Por qué? “La sociedad en Estados Unidos tiende a creer que no podemos controlar nuestra rabia; el papel del abogado es sacar al hombre.

'Mi dilema es encontrar otra forma de sacarlo', dice Harris sobre su personaje. 'Ese episodio, me quedé despierto por las noches'.

En la versión original, el argumento final, plagado de granadas raciales, iba a ser presentado por un actor blanco, el protagonista de la serie, Dylan McDermott. Pero Harris argumentó a los escritores del programa que si Young estaba dispuesto a aceptar la estrategia de defensa por el bien del cliente, insistiría en entregar el argumento final para poder exponer la identidad racial tal como la define el yo y la cultura. .

Se hizo el cambio y Young se quedó para refinar el cierre, para abrirse camino a través de la mina terrestre de desaires culturales y heridas abiertas.

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'El camarógrafo al principio, también es negro, tomó el guión, el original, y me miró y negó con la cabeza', dice Harris. 'Obtuvo el siguiente guión, el que estábamos haciendo en realidad. Era un guión mejor, pero negó con la cabeza y dijo: 'Va a ser difícil'. '

Young tiene que balancearse y tejer, buscando una manera de ganarle la libertad al acusado, pero dejarlo con su dignidad. Preciosa poca dignidad. El dolor es palpable en su rostro cuando Young se dirige al jurado:

Este hombre se frustró y se defendió. Estaba justificado. Pero como estrategia legal, no pensamos que podríamos hacerle creer que estaba justificado. Teníamos más posibilidades de convencer a un jurado blanco de que era un animal, por lo que se convirtió en una buena estrategia legal argumentar que nuestro cliente es como un animal de carga. Un desviado social. Y es una mierda. . . .

Hasta que te registran solo por tu apariencia, hasta que ves la mirada de miedo en los ojos de alguien mirándote, asustado porque eres negro. . . no puedes entender. Hasta que ese tipo de cosas te suceden una y otra vez y una y otra vez. . . no puedes saberlo '.

El acusado 'acudió en ayuda de una víctima del racismo. Luego se convirtió en enemigo y fue asaltado por guardias de seguridad. Y reaccionó con indignación moral y personal. . . . No les pediré a ninguno de ustedes que lo entienda. . . . Todo lo que diré es que este hombre no es un desviado.

El hombre fue puesto en libertad.

'Una vez hecho esto, [el camarógrafo] se me acercó y me dijo:' Tú salvaste el día, hermano '. '

Lo primero que uno nota sobre Harris es que su físico es mucho menos imponente de lo que parece en televisión. Es un hombre de estatura media y constitución mediana, y aunque sus hombros son anchos, no llenan el marco de una puerta como lo hace Young tanto con su tamaño como con su intensidad. Harris entra a una habitación con una sonrisa y con la cabeza ligeramente ladeada en una expresión de. . . tal vez curiosidad, tal vez anticipación.

Harris, a sus 34 años y soltero, no ha cruzado al reino de Hollywood de los aburridos y hastiados, los extremadamente cautelosos. En este momento, todavía solo habla. No es pedante ni poco comunicativo. No es propenso a ventilar la ropa sucia, pero al menos está dispuesto a fingir que una entrevista también puede ser una conversación.

Cuenta una historia sobre por qué es el hombre que es, y de una manera tranquila, la historia es un recordatorio de que hay hombres negros con valores fundamentales, con buenos recuerdos de la infancia, que creen en el éxito ganado.

Creció en el West Side de Chicago y, en sexto grado, participó en el equipo de fútbol. El fallo. En séptimo grado, lo intentó de nuevo, con renovada determinación. Recuerda al entrenador Watkins. El entrenador llamaría a los contendientes del equipo en parejas y los haría correr por la pelota. Ganó el más rápido y tenaz. Harris recuerda enfrentarse a Reginald Hampton. Recuerda patinar en el piso del gimnasio, zambullirse frenéticamente, locamente por ese trozo de cuero. Cortó a Reginald Hampton. Me incorporé al equipo '. Grabados en su memoria están los fundamentos del entrenador Watkins: orgullo, ajetreo y determinación.

La madre de Harris, Mattie Harris, todavía vive en Chicago. Y aunque Harris ahora vive en Los Ángeles, la visita a menudo. Cuando era niño, Mattie se quedaba en casa con él y su hermano menor, Sherwin, también actor. Papá, que falleció recientemente, tenía dos trabajos: uno en el hipódromo local y el otro para la autoridad de tránsito. 'Mi gente decía:' No nos importa lo que hagas, solo sé el mejor en eso ', dijo Harris. 'Estoy trabajando para ser el mejor Eugene que puedo crear.

`` Cuando obtuve este papel, fue lo más feliz que he visto a mis padres. . . . Estaban encantados de que yo fuera abogado. Antes había interpretado principalmente a tipos malos ”, dice Harris. 'Este personaje tiene un conjunto de valores e integridad de los que tengo que ser responsable'.

¿Está salvaguardando un personaje del que su madre puede estar particularmente orgullosa? Quizás. Ciertamente está construyendo un personaje que la gente de color puede señalar como una representación pública razonable de los buenos hombres negros que conocen.

Harris se graduó de la Universidad del Norte de Illinois en 1989. Luego obtuvo una maestría en actuación de la Universidad de Delaware en Newark. Mientras estaba allí, estudiando Shakespeare y otros clásicos, condujo hasta Washington para las producciones en el Teatro Folger Elizabethan y en el Arena Stage; Le sorprendió la forma abrupta con que el paisaje del Distrito podía transformarse de un bloque de 'ricos' a un bloque de 'no tienen nada'. 'Es como una puerta que se abre de par en par', dice.

Harris siguió la trayectoria de una gran cantidad de actores: los roles teatrales llevaron a la televisión y al cine. Apareció en 'Homicide: Life on the Street', 'Law & Order' y 'New York Undercover'. Tuvo papeles en películas en 'The Rock', 'Sugar Hill' y 'The Mod Squad'. Pero es su papel en 'The Practice' el que más perdura. Dónde puede explorar mejor sus observaciones sobre los desequilibrios económicos, la inequidad racial y la justicia. Donde puede mostrar las infinitas formas de mirar a un hombre negro, aunque tan pocas se ven.

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La exploración de Harris de las complejidades de Young como hombre negro se está extendiendo ahora de lo profesional a lo personal.

Los escritores del programa querían agregar un hijo a la historia de Young, para agregar textura. Harris se resistió porque quería retratar una versión rara vez vista del hombre negro. 'No puedes ser simplemente un buen hombre soltero negro en Estados Unidos. Si eres un buen hombre negro, debes estar casado ”, dice Harris.

Los escritores del programa insistieron, con buen final: 'Una de las cosas que obtengo principalmente de las personas que ven el programa con regularidad, de personas predominantemente negras, es que estaban felices de haber traído a mi hijo', dice Harris. 'Lo que realmente querían ver era la apertura de mi personaje'.

Harris prevaleció en otro punto. Originalmente, el niño debía tener alrededor de 15 años. 'Eso habría hecho que [Young] tuviera un hijo en la universidad. Le dije que lo hiciera más joven y que me casara. No quería que fuera un niño dando vueltas fuera del matrimonio ”, dice Harris.

Entonces el niño tiene 11 años. Y hay una ex esposa. 'Pero hay algo de amor genuino, pero por alguna razón u otra, algunas cosas no funcionan'.

Periódicamente, 'tengo que hacer estas solicitudes', dice. He solicitado cosas que no han pasado. . . . Pero si nunca digo nada, no tengo recurso. Y eso no es bueno para mí porque va en contra de mi naturaleza '.

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Durante sus vacaciones de verano de 'The Practice', Harris está en el bosque a las afueras de Toronto filmando una película. Llega al set disfrazado, un traje oscuro y corbata burdeos, y saca un par de anteojos con montura de nogal que son tan agresivamente nerd que son geniales. Viene como un hombre que está entrando en la barbería local y está felizmente dando palmadas a los clientes habituales.

'The Skulls' es una película de aventuras sobre sociedades universitarias secretas del tipo calaveras y huesos. Es una historia de elitismo, la ilusión de la democracia y el deseo de pertenecer. El papel de Harris es pequeño. Interpreta a Sparrow, un investigador policial encargado de persuadir a los estudiantes de que sigan su propia brújula moral en lugar de dejarse seducir por el prestigio y el poder.

'Él ejerce presión sobre nuestros personajes, no a través de la violencia o arrojándolos contra una pared, sino a través de su moralidad', dice el escritor y productor de la película, John Pogue. 'Es un papel enigmático'.

En su interpretación de Sparrow, un personaje cuyo nombre sugiere el ojo protector y vigilante de Dios, Harris es un severo facilitador y guardián. Y aunque el papel es distinto del personaje de Eugene Young, se puede ver una parte de Young en él: el sentido de la justicia obediente.

Young existe, dice Harris, gracias al trabajo de actores como John Amos, Bill Cosby, Sidney Poitier, 'todos esos gatos'.

'Este programa podría haberse escrito hace 10 años, pero nadie lo hizo', dice.

Incluso ahora, Harris es muy consciente de la rareza de Young y de las limitaciones que él, el actor, enfrenta.

'Nunca se me consideró, ni se me pensó como posible, para el liderazgo de' The Practice '. Wesley Snipes podría haber entrado allí con todos. . . va por él y le hubieran dicho: 'Necesitamos a alguien más', dice Harris. No habrá muchos personajes de Eugene. Habrá personajes de Dylan [McDermott] '.

En la colección de ensayos de 1997 'Trece maneras de mirar a un hombre negro', Henry Louis Gates Jr. ve al hombre negro moderno a través de historias de ascenso, a través de personalidades que van desde Louis Farrakhan y Bill T. Jones hasta Harry Belafonte.

Estos relatos de hombres anómalos no son representativos de una 'mediana o media imaginaria'. Más bien, en ellos, 'las contradicciones y ansiedades del momento y el medio están escritas en grande'.

El personaje de Eugene Young también es una anomalía: un hombre negro con una presencia imponente, un bufete de abogados, un hermano en prisión, un hijo, una ex esposa, una integridad profesional y una vida interior emocional. Young es una rareza, no porque existan tan pocos hombres como él, sino porque tan pocos de ellos existen en la televisión o en el cine. Young es un representante.

'Estoy tratando de lograrlo y criar un hijo', dice Harris sobre su personaje. 'Estoy lidiando con los problemas morales de hacer un trabajo lo mejor que puedo y, a veces, algo se interpone en el camino y todavía tengo que hacer mi trabajo'.