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Los niños japoneses vagan solos

Una niña de 6 años viajaba sola en un autobús que fue secuestrado el miércoles en el sur de Japón. El secuestrador de 17 años le apuntó con un cuchillo al cuello, usándola como escudo durante el largo calvario que terminó al amanecer cuando la policía irrumpió en el autobús y liberó a los pasajeros y al conductor.

A pesar de toda la conmoción expresada hoy en Japón por tal crimen, el hecho de que la niña viajara sola a los 6 años levantó algunas cejas. Estaba haciendo su primer viaje en autobús en solitario, para visitar a sus abuelos. Ritos de iniciación similares se están llevando a cabo en todo Japón este mes, justo después del comienzo del año escolar japonés, cuando los niños de 6 años comienzan a viajar a la escuela solos o con algunos compañeros de clase.

Las gorras de color amarillo brillante de los niños se pueden ver balanceándose entre los viajeros matutinos. Un parche amarillo prendido en sus hombros los identifica como estudiantes de primer grado. A veces, las madres ansiosas los siguen a una distancia discreta, pero la próxima semana la mayoría de los niños estarán solos, en autobuses públicos, cambiando de tren y navegando por calles y estaciones llenas de gente.

Con índices de criminalidad históricamente bajos en aumento en Japón, muchos padres dicen que no es tan seguro para los niños caminar por las calles solos como cuando ellos mismos eran pequeños. Hubo un total de 32 secuestros en Japón durante los últimos cinco años, y en los últimos meses varios niños de 7 y 8 años han sido secuestrados para pedir rescate cuando regresaban a casa desde la escuela en incidentes ampliamente publicitados.

Pero el ritual anual de mayoría de edad continúa. El aumento del riesgo solo significa que hay mayores advertencias sobre los extraños; más precauciones, como no mostrar los nombres de los niños en las pertenencias que permitan que extraños los llamen; y la creciente popularidad de los dispositivos de alta tecnología para rastrear y comunicarse con su hijo.

Las escuelas les piden a los padres que envíen a los estudiantes de primer grado por su cuenta después de algunas pruebas. Muchos prohíben dejar y recoger en automóvil porque las calles circundantes están demasiado congestionadas. No hay autobuses escolares porque los niños vienen de muchas direcciones y distancias diferentes.

'Se basa en la idea de que Japón es un lugar muy seguro, que todavía es lo suficientemente seguro para que los niños vayan solos', dijo Makiko Ishii, cuya hija de 6 años insistió en caminar sola a la escuela el primer día. Pero sé que no es cierto. Ishii no deja que sus hijos jueguen solos en el parque, como lo hacía cuando era niña. Pero su hija camina sola la corta distancia hasta la escuela. 'La escuela primaria es el comienzo de su independencia', dijo Ishii.

Solos o en grupos, marchando con determinación a través de una estación de tránsito o asomando, los niños son particularmente visibles en Tokio, donde muchos niños viajan más allá de sus vecindarios para asistir a las mejores escuelas.

Dos semanas después de que la hija de 6 años de Masako Shibata comenzara el primer grado el mes pasado, la escuela sugirió que era hora de que los niños vinieran solos. Así que ahora Tomoka camina por la calle hasta la parada de autobús, viaja cinco minutos hasta la estación de Shibuya, un centro por el que pasan 1.8 millones de personas todos los días, sube dos amplios tramos de escaleras durante la hora pico de la mañana, pasa su pase por uno de los los 20 portillos, se sube a un tren local en una de las cuatro plataformas, lo lleva a la cuarta parada y luego camina 20 minutos hasta la escuela.

'El principal peligro es que se quede dormida y no se baje en la parada correcta, así que le dije que se quedara de pie', dijo Shibata.

Los padres establecen cuidadosamente las reglas para ayudar a sus hijos a superar la carrera de obstáculos de un día de viaje diario a la escuela. No hables con extraños. Si se baja en la estación equivocada, pregúntele al asistente de la estación cómo llegar al andén correcto. No se suba a las escaleras mecánicas; vé por las escaleras. Si pierde su parada de autobús, no se baje en un lugar que no reconozca; permanezca hasta el final de la línea, luego llame. Y lo inaplicable: no te duermas.

Algunos niños llevan teléfonos celulares que están programados para marcar solo tres números (el hogar, la escuela y la oficina de los padres) o las tarjetas de teléfono celular prepagas recientemente populares para que los niños puedan llamar a casa pero no acumular facturas al conversar con amigos. Otros llevan buscapersonas rosas y azules que están programados con mensajes como 'Llamar a casa' o 'Ir a la escuela intensiva' u otras advertencias. Ningún niño lleva más de $ 1, suficiente para un viaje en tren o autobús y una llamada telefónica.

La escuela a la que asiste la hija de 7 años de Shizuka Sasaki no permite teléfonos celulares, por lo que Sasaki se inscribió en el servicio 'Where Are You Now' de una compañía de teléfonos celulares para ayudarla a verificar el paradero de su hijo de segundo grado, que viaja una hora. Cada camino. Por alrededor de $ 9 al mes y 10 centavos la llamada, marca un número y, a través del receptor que cosió en la mochila de su hija, recibe un mapa enviado por fax con su ubicación en un círculo.

'Siempre me preocupo', dijo Sasaki. “Pero después de los 6 años, se supone que los niños comienzan a ser independientes de la madre. Si todavía lleva a su hijo a la escuela después del primer mes, todos lo miran raro '.

Así que cada mañana a las 6:40, su esposo deja a su hija en la estación Kichijoji en los suburbios del oeste de Tokio, donde conoce a tres compañeros de clase. Viajan en tren durante 30 minutos hasta la estación de Shibuya, luego se trasladan a un autobús para un viaje de 15 minutos a la escuela.

Debido a que el tren comienza en su estación, las chicas siempre pueden sentarse, lo que reduce la posibilidad de que sean tocadas por extraños en un tren lleno de gente, dijo Sasaki. Una vez, un hombre con trastornos mentales parecía estar observando a las chicas en la estación todas las mañanas, por lo que cambiaron su lugar de reunión.

La corresponsal especial Akiko Yamamoto contribuyó a este informe.