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'IMPERIO DEL AIRE'

Fue la televisión lo que hizo a Ken Burns.

'Uno pensaría que nací el 23 de septiembre de 1990 y que inventé la rueda con 'La guerra civil', dijo Ken Burns, de 38 años, de la miniserie de PBS que cambió su vida.

Su serie histórica hizo que la historia cobrara vida cuando se emitió esa semana y convirtió a Burns en una celebridad instantánea. La gente lo detuvo en la calle simplemente para agradecerle, dijo. Una pareja de California condujo por todo el país hasta Walpole, N.H., donde llamaron a su puerta y le pidieron que se tomaran fotos con él.

Los años que pasó trabajando en 'La Guerra Civil', sin saber cómo sería recibida, le pasaron factura. Su éxito, dijo, también tuvo un efecto saludable.

'Tengo una corbata', bromeó Burns, que es dado a la vestimenta informal. Luego agregó: 'Mi esposa dijo:' Sabes, eres una persona mucho más agradable. Simplemente mejor. La celebridad me ha relajado. Había conducido y conducido y conducido yo mismo.

'Hace tres años, terminé' La Guerra Civil 'en la ciudad de Nueva York, subí a mi auto y manejé a casa en Walpole, entré a la medianoche, me fui a la cama, me desperté a la mañana siguiente e hice algo frívolo: salí y compró un auto deportivo. Y no cualquier coche deportivo. Compré un pequeño Miata, un deportivo convertible rojo.

Y luego me fui a casa y pensé: '¿Qué he hecho?' Así que lo guardé en el garaje durante un año, pensando: 'La película puede ser una bomba'. Así que hice una bola de polilla en el coche. Todo el año que viene le puse 200 millas. Luego sale 'The Civil War', y es un éxito, saqué el auto y comencé a conducirlo. La primavera pasada, bajé la capota.

Así fue como Burns, después de haber sido realizado por televisión, pasó a la radio. Con decenas de sesiones de firma de libros y discursos para 'La Guerra Civil', Burns comenzó a permitirse el placer de un viaje de arriba hacia abajo, pero también completó su siguiente proyecto, 'Empire of the Air: The Men Who Made Radio' (Miércoles a las 9 en PBS).

Al igual que sus documentales anteriores, esta es una historia personalizada, que cuenta la historia de la radio centrándose en tres de sus genios fundadores, Lee de Forest, Edwin Howard Armstrong y David Sarnoff.

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Sarnoff, un inmigrante ruso, comenzó como empleado de oficina para la Compañía Marconi. A los 30 años de su llegada a los Estados Unidos, dirigió la empresa de comunicaciones más grande del mundo (Radio Corporation of America) y, en 1926, se propuso convertir a la National Broadcasting Company en la primera red de radio.

De Forest y Armstrong fueron los genios que crearon y perfeccionaron la tecnología para darle a Sarnoff su red.

De Forest, un graduado de Yale, inventó el tubo de vacío (lo llamó 'Audion'), lo que hace posible amplificar y transmitir el sonido y sienta las bases para toda la industria de la electrónica. Le gustaba que lo llamaran 'el padre de la radio' y poseía más de 300 patentes, pero a menudo se le acusaba de apropiarse de los inventos de otras personas y se enfrentaba a años de demandas y acusaciones de fraude. Tres de sus cuatro matrimonios se derrumbaron.

Pero fue el ingeniero Armstrong, el menos conocido de los tres, quien entendió, como no lo hizo De Forest, cómo funcionaba el tubo y quien refinó y mejoró la tecnología en circuitos de radio. Fue Armstrong quien descubrió la modulación de frecuencia (FM) e inventó el circuito superheterodino, que permitió a las radios sintonizar señales de muy alta frecuencia y que forma la base del sintonizador y selector de canales que se encuentran en todas las radios y televisiones de hoy.

Dio sus patentes de FM gratis al gobierno (FM se convirtió en el estándar para radios de tanque y walkie-talkies), pero perdió gran parte de su fortuna demandando a RCA y otros por los derechos de sus inventos. Después de su muerte, su viuda, Marion, que había sido la secretaria de Sarnoff, continuó sus litigios y finalmente ganó.

'El nombre de Armstrong debería ser tan conocido como el de Thomas Edison, y la razón por la que no lo es es la razón por la que hemos hecho esta película', dijo Burns.

'Empire' se desarrolla de una manera ahora familiar en el trabajo de Burns, con fotografías antiguas y metraje de películas unidas con música y una narrativa fuerte. Esta vez incluso vuelve a familiarizar al espectador con la magia de la radio al dejar que la pantalla del televisor se oscurezca y dejar que las palabras lleven la pieza por sí solas.

Al hacer 'Empire', Burns dijo que le sorprendió el profundo efecto que tuvo la radio en los estadounidenses que habían vivido sin ella. Una mujer, fotografiada en el documental, le dijo que disfrutaba tanto de los conciertos de radio que había dejado de practicar su propio piano.

A medida que la radio se fue imponiendo, la gente comenzó a renunciar a las visitas sociales, las conferencias y los conciertos, eligiendo quedarse en casa para escuchar la radio. Durante la Depresión, la gente prefería renunciar a los aparatos eléctricos, las bañeras, los teléfonos y las camas antes que separarse de sus radios.

'Empire of the Air' comenzó con la sugerencia del escritor Tom Lewis a un editor de la revista American Heritage en 1985 de que escribiera un artículo sobre Armstrong. Pero mientras Lewis investigaba, descubrió que la vida de Armstrong parecía estar entrelazada con la de De Forest y Sarnoff. La suya, concluyó, era «una versión estadounidense de una tragedia griega antigua llena de las cualidades de esa forma dramática: orgullo extraordinario, casos asombrosos de ceguera, no poco engaño, fraude y engaño; destrucción y, en última instancia, muerte '.

En 1987, Lewis se acercó a Burns, a quien había conocido una década antes cuando Lewis investigó para el documental anterior de Burns, 'Brooklyn Bridge' (que se retransmitirá el miércoles a las 8 en PBS). Burns estaba intrigado por la historia de Lewis, que también se convirtió en un libro, y lo contrató para ayudar a producir 'Empire'. Geoffrey C. Ward escribió el guión, que narra Jason Robards.

La historia también se convirtió en un drama de radio de 90 minutos de David Ossman (domingo 9 de febrero a las 6 p.m.en WETA-FM / 91). David Ogden Stiers interpreta a Armstrong, John Randolph es De Forest, Harris Yulin es Sarnoff y Steve Allen narra. Tanto el documental como el drama son producciones de WETA financiadas por General Motors.

Una pequeña nota de interés: al final de 'Empire', un telégrafo hace clic en un mensaje sobre el próximo proyecto de Burns: dice: 'Siguiente:' Béisbol '.